Environnement

Publiée le :
24/04/2009
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Découverte : l’ancêtre du phoque retrouvé dans l'Arctique canadien

Découverte : l’ancêtre du phoque retrouvé dans l'Arctique canadien
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© Bzhflower - Fotolia.com

Une équipe de scientifiques américano-canadienne vient de découvrir le fossile d'une sorte de « phoque à quatre pattes ». Une découverte qui pourrait expliquer comment et où l'évolution du phoque a eu lieu.

Le fossile, découvert dans l'Arctique canadien, a été présenté comme le chaînon manquant dans l'évolution de certains mammifères terrestres en carnivores marins. Il s’agit d’un squelette de 110 cm du museau à la queue, vieux de 20 à 24 millions d'années. « Il s'agit du plus ancien fossile de pinnipède - l'espèce regroupant les phoques, otaries et morses », ont expliqué les scientifiques.

« Nous savions que les pinnipèdes descendaient d'un ancêtre terrestre, mais nous n'avions aucune idée de comment cette transition de la terre à la mer s'était faite », a indiqué Natalia Rybczynski, paléontologue au Musée canadien de la nature et chef de l'équipe scientifique. Selon elle, cette découverte va à l’encontre de la théorie selon laquelle les phoques étaient originaires des côtes du nord-ouest de l'Amérique du Nord.

Ce phoque aux pattes palmées a été baptisé Puijila darwini. L'étude , révèle que « la présence de pieds élargis, probablement palmés, de robustes pattes avant et d'une queue sans fonction suggèrent que Puijila nageait en se servant de ses quatre pattes ». Les chercheurs doivent maintenant replacer cet animal dans l’arbre généalogique des pinnipèdes.

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Hélène Toutchkov

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